各行各業﹕研幹細胞療法 盼治柏金遜

[2017.10.17] 發表
Cathy指,研究人員會在生物安全櫃中處理實驗樣本,以確保實驗過程能安全進行且不受污染。
(圖一)以自體神經幹細胞分離技術提取的神經幹細胞。
(圖二)以提取的神經幹細胞作體外培養所分化的神經球。

【明報專訊】穿起實驗袍的Cathy活脫脫就是個科學家模樣。她早於中學時已發掘到對科學的興趣,「理科好像比較有趣,可以做實驗,我不怕『荂z(解剖)老鼠,我很喜歡『荂z老鼠呢!」她升讀大學時,雖對未來職業及方向未有明確想法,但因為喜歡生物科,故入讀浸大的應用生物學。

研究不治之症 奪日本科學獎

升上大學,Cathy靠觀察力踏出生物科研的第一步。她蒐集資料做畢業專題研究(Final Year Project,FYP)時,注意到神經退化疾病是較少人研究的題目,「發現原來這個病是沒有藥物可治療,想挑戰自己」,於是她就選了「柏金遜症的診治方法」作為FYP的研究方向。其FYP在2008年獲日本神經科學學會頒發獎項,為當時全港唯一本科生取得該獎項。研究中,她發現人體有一種蛋白質可保護及修復腦神經,她於浸大修讀博士課程時繼續研究此病。

Cathy一直努力研究治療柏金遜症的方法,念博士時幾乎在實驗室度過每個日與夜,更試過一天為白老鼠施8次手術。研究永無止境,「好多同學做銀行工搵好多錢」,她對研究工作的心不無動搖,但最後靠研究成果支撐下去,「不斷的鼓勵使我繼續這個研究」。完成3年博士課程後,Cathy到外國接受了一年「博士後訓練」,再回到浸大以「博士後研究員」身分繼續有關柏金遜症的研究。自本科三年級起前後共用了5年時間,她逐一仔細研究柏金遜症病理、幹細胞特質、應用治療方法等,終在2013年與她的研究團隊成功研發出透過幹細胞治療柏金遜症的技術,並取得美國專利。

參賽建品牌形象 為技術商品化鋪路

治療技術雖取得專利,但仍未可普及用於病人身上。部分國家如美國,在運用幹細胞相關技術前須先取得認證,又必須經過商品化過程取得FDA(美國食品藥物管理局)審批,再做臨H測試,才可將技術普及。Cathy指當時即使有病人查問療法,亦無法即時應用,她便於2014年成立公司,翌年透過「生物科技創業培育計劃」進駐科學園,為技術商品化鋪路。對毫無商業背景的她而言,營運公司是挑戰,「當時其實好辛苦,你叫我們講科研就『叻』,但做生意就『頭痕』了」,她得由零開始學習營商技巧,與國際大藥廠洽談合作,又向醫院醫生諮詢技術建議等。

開公司 商業技巧由零開始

Cathy認為,要成功令技術「商品化」,首要建立品牌形象,「平日會和同事參加一些較大型、獲認可的比賽」,至今技術已取得超過26個獎項,例如在2016年第44屆瑞士日內瓦國際發明展取得評審團嘉許金獎(手術類別)、高端科技水平嘉許,使她與投資者洽談合作時,能增加對方投資的信心。科研本身需要資金支持,她與同事亦會接一些疾病諮詢相關的工作增加收入。

將技術商品化後,下一階段便要將技術推至臨H測試。整個測試階段預計需時約兩年,Cathy認為此步的困難在於要有醫生願意嘗試運用技術,「醫生可能過往未曾做過,或寧願採用傳統的療法,以求穩妥」。本地幹細胞治療未算普及,故她希望以外國作為應用起步點,「希望可到澳洲做臨H測試,因為當地醫生對幹細胞治療(的態度)比較開放」;若成功應用後,會將在當地取得的首個成功例子,「再帶回讓香港醫生應用」。

瀏覽外國網站 緊貼科研趨勢

從事生物科技行業,除了要具備科研技術及商業知識,Cathy認為亦要留意全球技術發展趨勢,例如她與同事每天早上都會瀏覽外國網站,「很多都是美國的網站,日本方面的研究亦相當優秀」。她發現最新治療技術很多時不是用合成藥物去治療,很多都是用細胞治療,她舉例:「美國剛剛有個療法獲得認證,用免疫細胞醫治血癌的孩子。」Cathy分析,以自體細胞治療是最新趨勢,因為不用擔心有排斥反應,亦不需運用基因改造技術。她與同事仍會不斷完善既有的專利技術,為日後將技術商品化及臨H測試作準備。

人命攸關 最重責任感

Cathy開設生物科技公司至今3年,她指香港長遠適合生物科研發展,原因之一是本地醫療水平能配合生物科研的技術發展,「不少外地人會來港進行medical tourism(醫療旅遊)」,顯示本地醫療水平獲信任;同時她認為香港的法律環境可靠,「對專利技術的保障都是很好」。

同學日後若有意加入生物科研行列,Cathy說有發展空間,科學園不少生物科研公司近年希望招聘讀生物相關大學課程的學生加入,過去亦有不少公司開放實習機會予中學生及大學生,同學可嘗試爭取及累積實習經驗,增加獲聘機會。她指商科生也適合加入科研行業,「因為我們從事科研的人,始終未必有商業知識的底子,所以能配合他們的話,整件事會更加完美」。Cathy認為,一個好的科研人員,最重要是有責任感,「因為我們的研究涉及治療,人命攸關,有想幫助別人的心會更加適合」。她續說,研究人員處理細胞樣本亦要相當謹慎,否則細胞受感染會破壞研究成果。

◆Cathy於2013年與研究團隊成功研發技術專利,技術是以帶抗體的磁性納米粒子提取神經幹細胞(圖一),培養成所需神經細胞(圖二)後,注射入同一患病動物以治療神經退化疾病。

文:鄭律銘

圖:劉焌陶、受訪者提供

[明路—生涯規劃 第6期]

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